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L'histoire naturelle des îles Galapagos

L'histoire naturelle des îles Galapagos

L'histoire naturelle des îles Galapagos:

Les îles Galápagos sont une merveille de la nature. Situées au large des côtes de l'Équateur, ces îles isolées ont été appelées «laboratoires de l'évolution» en raison de leur isolement, de leur isolement et de leurs différentes zones écologiques, ce qui a permis aux espèces végétales et animales de s'adapter et d'évoluer sans être dérangées. Les îles Galapagos ont une longue et intéressante histoire naturelle.

La naissance des îles:

Les îles Galapagos ont été créées par l'activité volcanique au fond de la croûte terrestre sous l'océan. Comme à Hawaii, les îles Galapagos ont été formées par ce que les géologues appellent un "point chaud". Fondamentalement, un point chaud est un endroit dans le noyau terrestre qui est beaucoup plus chaud que d'habitude. Lorsque les plaques constituant la croûte terrestre se déplacent au-dessus du point chaud, celle-ci leur brûle un trou et crée des volcans. Ces volcans émergent de la mer et forment des îles: la pierre de lave qu’ils produisent façonne la topographie des îles.

Le point chaud des Galapagos:

Aux Galapagos, la croûte terrestre se déplace d'ouest en est sur le point chaud. Par conséquent, les îles les plus éloignées à l'est, comme San Cristóbal, sont les plus anciennes: elles se sont formées il y a plusieurs milliers d'années. Parce que ces îles plus anciennes ne sont plus sur le point chaud, elles ne sont plus actives volcaniquement. Entre temps, des îles situées dans la partie occidentale de l'archipel, comme Isabela et Fernandina, n'ont été créées que récemment, sur le plan géologique. Ils sont toujours au-dessus du point chaud et encore très actifs au niveau volcanique. À mesure que les îles s'éloignent du point chaud, elles ont tendance à s'user et à devenir plus petites.

Les animaux arrivent aux Galapagos:

Les îles abritent de nombreuses espèces d'oiseaux et de reptiles, mais relativement peu d'insectes et de mammifères indigènes. La raison en est simple: il n’est pas facile pour la plupart des animaux de s’y rendre. Les oiseaux, bien sûr, peuvent y voler. D'autres animaux des Galapagos y ont été lavés sur des radeaux de végétation. Par exemple, un iguane peut tomber dans une rivière, s'accrocher à une branche tombée et être emporté par la mer, pour arriver aux îles après des jours ou des semaines. Survivre en mer pendant si longtemps est plus facile pour un reptile que pour un mammifère. Pour cette raison, les grands herbivores des îles sont des reptiles comme des tortues et des iguanes, et non des mammifères comme des chèvres et des chevaux.

Les animaux évoluent:

Au cours de milliers d'années, les animaux vont s'adapter à leur environnement et s'adapter à toute «vacance» existante dans une zone écologique donnée. Prenez les fameux pinsons des Galapagos de Darwin. Il y a bien longtemps, un seul pinson s'est infiltré dans les Galapagos, où il a pondu des œufs qui ont fini par former une petite colonie de pinson. Au fil des ans, quatorze différentes sous-espèces de pinson ont évolué là-bas. Certains sautent sur le sol et mangent des graines, d'autres restent dans les arbres et mangent des insectes. Les pinsons ont changé pour s’intégrer là où il n’y avait pas déjà un autre animal ou oiseau qui mange la nourriture disponible ou n’utilise pas les sites de nidification disponibles.

Arrivée des humains:

L’arrivée d’êtres humains aux îles Galapagos a bouleversé le délicat équilibre écologique qui y régnait depuis des siècles. Les îles ont été découvertes pour la première fois en 1535, mais pendant longtemps, elles ont été ignorées. Dans les années 1800, le gouvernement équatorien a commencé à coloniser les îles. Lorsque Charles Darwin effectua sa célèbre visite aux Galapagos en 1835, il existait déjà une colonie pénitentiaire. Les humains ont été très destructeurs aux Galapagos, principalement à cause de la prédation de leurs espèces et de l’introduction de nouvelles espèces. Au dix-neuvième siècle, les navires baleiniers et les pirates prirent des tortues pour se nourrir, éliminant complètement la sous-espèce de l'île Floreana et poussant les autres au bord de l'extinction.

Espèces introduites:

Les dégâts les plus importants causés par l'homme ont été l'introduction de nouvelles espèces aux Galapagos. Certains animaux, tels que les chèvres, ont été libérés intentionnellement sur les îles. D'autres, tels que des rats, ont été amenés par l'homme sans le savoir. Des dizaines d'espèces animales jusque-là inconnues dans les îles s'y sont soudainement déchaînées, avec des résultats désastreux. Les chats et les chiens mangent des oiseaux, des iguanes et des bébés tortues. Les chèvres peuvent débarrasser une zone de toute végétation, ne laissant aucune nourriture à d'autres animaux. Les plantes apportées pour se nourrir, comme la mûre, sont des espèces indigènes musclées. Les espèces introduites constituent l’un des dangers les plus graves pour les écosystèmes des Galapagos.

Autres problèmes humains:

L'introduction d'animaux n'était pas le seul dommage causé aux Galapagos par les humains. Les bateaux, les voitures et les maisons causent une pollution qui nuit davantage à l'environnement. La pêche est censée être contrôlée dans les îles, mais beaucoup gagnent leur vie en pêchant de manière illicite des requins, des concombres de mer et des homards hors saison ou au-delà des limites de capture: cette activité illégale a eu un impact négatif important sur l'écosystème marin. Les routes, les bateaux et les avions perturbent les lieux de reproduction.

Résoudre les problèmes naturels des Galapagos:

Les rangers et le personnel de la station de recherche Charles Darwin travaillent depuis des années pour inverser les effets de l’impact humain sur les Galapagos, et ils ont obtenu des résultats. Les chèvres sauvages, autrefois un problème majeur, ont été éliminées de plusieurs îles. Le nombre de chats, de chiens et de cochons sauvages diminue également. Le parc national s'est donné pour objectif ambitieux d'éradiquer les rats introduits des îles. Bien que des activités comme le tourisme et la pêche continuent de faire des ravages dans les îles, les optimistes estiment que les îles sont en meilleur état qu’elles ne le sont depuis des années.

La source:

Jackson, Michael H. Galapagos: une histoire naturelle. Calgary: University of Calgary Press, 1993.